RÉGION COLORADO Springs (Florissant N.P.), LEADVILLE, ASPEN.

La région comprise entre une ligne Denver-Colorado Springs et Aspen, avec le P.N. de Florissant, Independance Pass, Leadville, Vail, est couverte de forêts immenses, sauvages, où règnent les ours bruns. Ce sont les forêts nationales, primaires de Pike, de Sawatch, Wite River et Gunnison; on y trouve de nombreux 4000 m, dont le mont Elbert, le plus élevé des Rocheuses du Colorado. Leadville, comme son nom l'indique, c'est une mine de plomb, la plus importante au monde (en 1980), située tout au fond d'une vallée encaissée. Cette région est au Sud du Parc national des Rocheuses, dont elle est séparée par la route allant de Denver à Salt Lake City. C'est le long de cette route que se trouvent de nombreuses stations de ski, dont Vail, très connue, à portée de Denver pour le weekend. Aspen, elle, est plus éloignée, mais avec une piste pouvant accueillir les petits jets; ancienne cité minière reconvertie,c'est le Gstaad des Rocheuses; on a le Gstaad qu'on peut...

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Carte du triangle Denver - Colorado Springs - Aspen.
1- Rocky mountains N.P. (Long's Peak), page précédente.
2- Florissant N.P. 3- Leadville et sa mine de plomb. 4- Independance pass.
5- Mont Elbert, plus haut sommet des Rocheuses, 4401 m.
6- Aspen. 7- Vail.
Les astérisques soulignent la chaîne de Sawatch

Parc national de Florissant.

Ce parc national, "Florissant fossil beds" situé à l'Ouest de Colorado Springs est peu connu; il expose des troncs d'arbres fossilisés, mais en rien comparable avec la "Petrified Forest" de l'Arizona; l'âge, d'abord, nous sommes dans le Cénozoïque (env. 35 MMa), alors que la "Petrified Forest" est triasique (200 MMa); et dans un tout petit bassin cénozoïque (Eocène) , avec quelques souches d'arbres fossiles éparpillées au milieu de prairies plantées d'arbres, alors que la "Petrified Forest" couvre presque un département français couvert de troncs d'arbres dans un environnement désertique. L'intérêt de ce site réside surtout dans la collection d'insectes fossiles bien présentés, de feuilles d'arbres, aussi. Vaut le détour, mais pour un entomologiste!

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Souches d'arbres fossiles. Ce sont des séquoias (redwood trees) comme on peut en voir des forêts en Californie.

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Les endroits ombrés étaient plantés d'iris; guêpe fossile (Wikipedia).

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Passé Florissant, en se dirigeant vers l'Ouest, la route traverse le petit bassin de Fremont.
La forêt nationale de Pike ferme le bassin; à l'arrière plan, ce sont les 4000 m enneigés de la chaîne de Sawatch.
La chaîne de Sawatch culmine, au Nord-Ouest (à droite) avec le Mont Elbert à 4401 m.

En sortant du bassin de Fremont, on atteint la haute vallée de la rivière Arkansas, très encaissée; cette rivière ira rejoindre la rivière Kansas, qui se jettera dans le Missouri, qui lui-même rejoindra le Mississipi à Saint Louis; quel trajet! La route en suit la bordure supérieure, et à un tournant, un écriteau avertit que vous êtes sur le site de la mine de plomb la plus importante au monde (en 1980). Elle se trouve au fond de la vallée, desservie par une voie de chemin de fer longeant la rivière. la ville de Leadville, elle, est une cité minière, avec quelques anciens bâtiments de la belle époque. Elle est touristique aussi, car située non loin d'un joli vallon, avec lacs et forêts, et accès aux 4000 m les plus hauts du Colorado.


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Le fond de la haute vallée de l'Arkansas et l'accès de la mine par voie ferrée.

La chaîne de Sawatch (à ne pas confondre avec celle de Wasatch qui borde le GLS), où culminent bon nombre des 4000 m du Colorado s'étend sur une longueur d'environ 125 km, en direction grossièremment N-N-W. C'est le coeur des Rocheuses du Colorado. On la retrouve, passé Vail, décalée vers l'Est par une faille coulissante, au parc national des Rocheuses. Très résumé, c'est une surrection anticlinale laramienne (tertiaire, comme les Alpes) de terrains principalement paléozoïques et précambriens, dont les plus anciens sont déjà affectés par par l'orogenèse hercynienne. On retrouve cet axe, décalé vers l'Est par une faille coulissante, dans le soulèvement des Rocheuses du PN des Rockies.

Depuis Leadville, une petite route permet de voir le Mont Elbert et ses voisins depuis le Nord; au Sud, la route d'Aspen passant par l'Independance Pass, montre son versant Sud. Le sommet du Mont Elbert s'atteint facilement par le versant Nord en 4 heures de marche, mains dans les poches, depuis le parking. Cette ascension se passe dans une immensité déserte, solitaire sans âme qui vive.... Les sommets du PN des Rocheuses faisaient un peu Hautes Alpes Calcaires, avec 1000 mètres de mieux; le mont Elbert et ses voisins, lui, fait un peu Jura, avec 2000 bons mètres de mieux..., mais sans alpages... Il y a aussi des coins ravissants, de petits lacs...


VERSANT NORD-EST

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VERSANT SUD-OUEST

C'est le versant traversé par la route de l'Independance Pass, qui va de la vallée de l'Arkansas à Aspen. L'Independance Pass, c'est un col à presque 3700 m, et c'est la ligne de partage des eaux Atlantique / Pacifique. En montant au col, ce qui surprend, c'est la limite de la forêt de pins, qui monte bien plus haut que 3000 m, soit au moins 1000 m plus haut que dans les Alpes Valaisannes.


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Des lignes de partage des eaux, il y en a de nombreuses, le long des Rocheuses (cf. carte à la page Rocheuses), mais celle-ci est très accessible.
A droite, la ligne de partage des eaux au Colorado(carte extraîte d'un livre publié par NGS, "Along the Continental Divide" par Robbins & Chesley , 1981).
Des "continental Divide", il y en a quelques-uns, entre la Terre de Feu et l'Alaska!



Beaucoup de neige, en Mai, à l'Independance Pass, des visiteurs en nombre, mais curieusement, aucun skieur; et pourtant, il y a de belles pentes vers de hauts sommets, dont toutes les arêtes sont garnies de corniches. LS avait remarqué que, pour les Américains, le ski, c'est la poudreuse; et quelle poudreuse, très froide et très légère, à ne pas éternuer...! Depuis le parking du col, on peut marcher de part et d'autre et voir l'envers des montagnes vues plus haut depuis leur versant N-E.


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A noter les belles corniches subsistant le long des arêtes.

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Et comme dans les Alpes, quand disparaît la neige éclosent les fleurs; ici petite gentiane, en bas, anémones ou dryades

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Le fond de la vallée menant à Aspen; la rivière coule vers le Pacifique.

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